Thanksgiving et la NFL : une tradition qui date des années 1920

(Crédits : Julian H. Gonzalez – Detroit Free Press) – Les Lions fêtent leur victoire le jour de Thanksgiving en 1995 contre les Vikings

Avec Noël, Thanksgiving est la fête la plus célébrée aux États-Unis et ce, depuis très longtemps. Considéré traditionnellement comme le premier Thanksgiving, une fête fut organisée en 1621 par des pèlerins religieux arrivés en Nouvelle-Angleterre un an plus tôt en provenance de Plymouth, et était censée célébrer avec les Amérindiens la première récolte en ce nouveau monde.

Depuis, tous les quatrièmes jeudi de novembre, les États-Unis se réunissent en famille autour d’un jambon ou plus traditionnellement d’une dinde, de patates douces, et de sauce aux canneberges.

Mais les traditions évidemment ne s’arrêtent pas seulement aux arts culinaires, et la NFL a depuis longtemps compris l’intérêt d’associer une célébration aussi familiale à son propre produit.

Depuis 1876, les matchs se déroulant le jour de Thanksgiving étaient principalement des matchs de football universitaire ou de lycée mais également d’amateurs puisqu’étant un jour férié il permettait aux joueurs de se libérer. Et depuis 1920, la NFL a vu un certain nombre de matchs se dérouler ce jour-là.

Mais les premiers à en avoir fait une tradition perpétuelle furent les Lions de Detroit.

George A. Richards était le nouveau propriétaire des Spartans de Portsmouth (dans l’Ohio) quand il décide en 1934 de déménager la franchise à Detroit. Très vite les Lions trouvent du succès sur le terrain, et au moment où arrive Thanksgiving, leur bilan est de 10-1. Ils doivent alors affronter ceux qui étaient déjà des rivaux à l’époque, les Chicago Bears dont le bilan était de 11-0. Ce duel devait décider de la suprématie dans la division Ouest de la NFL de l’époque.

Seulement à l’époque, à Detroit il n’y en avait que pour la franchise de baseball des Tigers. Richards décide donc de prendre le risque de mettre cette affiche de premier plan le jour de Thanksgiving. Il est dit que plus de 50 000 personnes voulaient y assister alors que le stade ne pouvait en contenir que 26 000. En outre 94 réseaux de radio diffuseront le match sur leurs ondes.

C’est un succès commercial inespéré pour Richards, une tradition qui perdure encore aujourd’hui est alors née.
Thanksgiving_1934_Lions_v_Bears(Crédits : Pro Football Hall of Fame)

Depuis 1934, et à l’exception d’une période allant de 1939 à 1944, les Lions de Detroit ont toujours joué le jour de Thanksgiving.

Ils furent rejoints en 1966 par les Cowboys. Le GM de Dallas à l’époque, Tex Schramm, voyait en Thanksgiving une bonne opportunité d’apporter plus de visibilité nationale à une franchise qui n’avait pas encore eu de bilan positif sous la houlette du coach légendaire Tom Landry, à Dallas depuis 6 saisons.

A l’époque, la NFL, qui garantissait un certain revenu de billetterie aux équipes, s’inquiétait, comme d’autres en 1934, de voir des rangées et des rangées de spectateurs vides. Mais plus de 80 000 personnes assistèrent à la victoire des Cowboys contre les Cleveland Browns en ce jour de 1966.

Il faut croire que cette décision de jouer le jour de Thanksgiving fut porteuse de bonne chance puisque cette saison 1966 fut la première fois que Landry et ses Cowboys gagnèrent la division Est de la NFL, perdant en finale du NFL Championship contre les Green Bay Packers du non moins légendaire Vince Lombardi.

Une nouvelle tradition de la NFL était alors née pour Thanksgiving, et à l’exception de 1975 et 1977, les Dallas Cowboys ont toujours joué ce jour-là depuis.

Thanksgiving nous a donné droit à des matchs mémorables au fil des années, certains plus absurdes que d’autres.

C’est le cas du match de 1993 opposant les Cowboys aux Dolphins. Dallas mène à deux minutes de la fin, 14-13, et le kicker de Miami se fait alors bloquer un field goal qui dépasse la ligne de scrimmage et entraîne donc normalement une balle morte et un recouvrement par Dallas qui peut gagner le match ainsi. Sauf que le meilleur lineman défensif de Dallas à l’époque, Leon Lett commet l’erreur invraisemblable de toucher la balle et donc de la rendre “vivante” pour les Dolphins qui la récupèrent sur la ligne des deux yards, le field goal consécutif est réussi, et Miami gagne le match 16-14. Une boulette dont les fans des Cowboys se souviennent encore aujourd’hui.

L’autre erreur invraisemblable qui eut lieu lors d’un match de Thanksgiving fut le mythique “butt fumble” en 2012 de Mark Sanchez, alors quarterback des New York Jets. Sanchez est en effet directement rentré dans le postérieur de son guard Brandon Moore sur un scramble, tombant immédiatement au sol et lâchant la balle.

(Crédits : ESPN)

Jeudi, en affrontant les Vikings du Minnesota, les Lions ont l’occasion pour la première fois depuis 2006 de revenir à un bilan total d’égalité pour les matchs de Thanksgiving. Aujourd’hui, malgré 4 victoires consécutives dans de tels matchs, la franchise de Detroit possède un bilan total de 37 victoires pour 38 défaites, et 2 matchs nuls.

Les Cowboys quant à eux en sont à 30 victoires pour 18 défaites et 1 match nul.

Depuis 2006 la NFL a décidé d’ajouter un troisième match aux deux prévus, mais sans équipe fixe, l’an dernier les Pittsburgh Steelers ont ainsi affronté les Indianapolis Colts, et cette année Washington affrontera les New York Giants pour un duel de division.

Et finalement pour boucler la boucle, il faut bien revenir aux arts culinaires pour expliquer Thanksgiving, les États-Unis, et la NFL, puisque la tradition veut que les vainqueurs soient ceux qui profitent de la dinde d’après-match, le MVP non-officiel de la rencontre étant le premier à se servir, généralement pour le bonheur des plateaux télés de bord de terrain.

(Crédits : Stephen Dunn – Allsport – Getty Images) – Randy Moss en 1998 après la victoire de ses Vikings face aux Cowboys.

Programme – Thanksgiving 2017 :

18h30 : Minnesota Vikings @ Detroit Lions – Pas de diffusion française

22h25 : Los Angeles Chargers @ Dallas Cowboys – beIN Sports 3

02h25 : New York Giants @ Washington – beIN Sports 1

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